Van een lokale speler met een omzet van 55 miljoen (2009) in een overvolle markt naar een internationaal concern met 22 Europese vestigingen en 750 miljoen omzet. Dat voor elkaar krijgen is al een aardig wapenfeit. Het wordt nog opmerkelijker als de bewuste sector continu onder vuur ligt door challengers. Challengers die vaak vanuit het niets een belangrijke speler worden.

Wie de CEO van dat bewuste bedrijf is, of beter: was? Jordy Kool. Naast CEO is hij medeaandeelhouder van het Leidse IT-concern Infotheek Group dat in de Benelux sinds februari van dit jaar als Centralpoint door het leven gaat en met zijn Europese distributieactiviteiten onder diverse andere namen opereert. Een gesprek over de manier waarop RvB’s en RvC’s het hoofd kunnen bieden aan challengers.

“Kom binnen, maar let niet op de inrichting. Die is nog niet helemaal af”, zegt Jordy Kool verontschuldigend bij ontvangst in de kelder van zijn woning in een Nederlandse badplaats. Het is inderdaad nog niet geheel af, maar de bureaus staan er al. En ook is een deel van de ruimte als uitgebreide fitnessruimte ingericht, met blinkende apparaten als middelpunt. Kool is volop bezig met de laatste loodjes. Zowel als het gaat om de inrichting van zijn woning als de overdracht van het CEO-schap van Infotheek Group.

Om gezondheidsredenen draagt Kool de dagelijkse gang van zaken over aan Hans Daniels, een topman van het Amerikaanse IT-concern HP Enterprise én (saillant genoeg) ook een van Kools oude bazen. De CEO heeft er nu zo’n negen jaar als directielid op zitten, waarvan 5,5 als de hoogste baas. Dat alleen al is een reden om het wat rustiger aan te willen doen. Voeg daaraan toe dat de gezondheid te wensen overlaat, en de wens om te stoppen als hoogste baas van Infotheek lijkt meer dan gerechtvaardigd.

Toch is de typering ‘rustiger aan doen’ niet echt van toepassing. Allereerst blijft Kool actief als lid van de RvC én adviseur (voor met name overnamegerelateerde zaken) bij Infotheek. Verder blijft hij betrokken bij de door hem opgerichte stichting IT4Kids, een non-profitorganisatie die bedrijven en organisaties de mogelijkheid biedt om de opkoopwaarde van hun vervangen IT-hardware te doneren aan een goed doel. En Kool is ook nog actief als investeerder en (in sommige gevallen) lid van RvC’s of raden van advies. Het moge duidelijk zijn dat hij voorlopig niet van plan is om achter de geraniums te gaan zitten.

Schrijnend

De zakelijke beslommeringen die Kool na zijn ‘pensionering’ ontplooit, zijn niet het enige waar hij zijn tijd mee vult. Kennis vergaren is een andere bezigheid waar de nodige tijd en inspanning in wordt gestoken. Zoals studies volgen aan de Amerikaanse Harvard Business School. En dan blijkt dat ook daar wel het nodige te verbeteren valt. “Ik was er onlangs om een vijfdaagse cursus over het werken in boardrooms te volgen. Er kwamen allerlei cases aan bod: wat er allemaal mis kan gaan en hoe je als boardroomlid desondanks controle kunt blijven houden.

“Digitale kennis en ervaring in de RvC is broodnodig om te kunnen overleven”

Wat mij opviel, was allereerst dat er weinig tot geen aandacht werd geschonken aan de digitalisering als disruptieve factor. En wat er werd verteld, zoals bij het onderdeel ‘cybersecurity’, was van een bedroevend laag niveau. Er was niet eens een simpele checklist waar je als boardroomlid bij cybersecurity-calamiteiten op terug kunt vallen.

Wat ik daarmee wil zeggen is niet zozeer dat de stof van Harvard Business School van laag niveau was. Het gaat mij erom dat de kennis en ervaring in boards van zeer gerenommeerde bedrijven op het gebied van digitalisering in het algemeen en cybersecurity in het bijzonder, laag is. Hierdoor kunnen de meeste cursisten – met een rits aan non-executive rollen in behoorlijke grote concerns – slecht inschatten waar een bedrijf eventueel tekortschiet.”

Dat ‘zijn’ Infotheek in een stormachtige markt als de IT-sector niet alleen overeind is blijven staan, maar ook als kool heeft kunnen groeien is onder andere te danken aan het feit dat Kool grote waarde hecht aan kennis, ervaring en inzicht als het gaat om digitalisering. En dat niet alleen op de werkvloer maar zeker ook in de directie én de raad van commissarissen.

In de directie zit sinds medio februari een chief digital officer in de persoon van Brian Speelman, de voormalige CEO van het in 2017 door Infotheek Group overgenomen e-commerceplatform Centrailpoint.nl. Hij moet er onder andere voor zorgen dat bij alle Infotheek Group-labels minimaal twee derde van de orderstroom digitaal wordt’. Verder is kennis van de IT-sector ook goed vertegenwoordigd in de RvC van Infotheek Group, zegt Kool.

Naast zijn eigen persoon hebben twee technologieveteranen daar zitting in: Quintin Schevernels (CEO van de makelaarsverzamelsite Funda), Lars Johansson Pettersson (ex-CEO van het Scandinavische IT-bedrijf Atea) en Eric Cador (ex-president EMEA van het Chinese IT-concern Lenovo). Voor het digitaliseringsvraagstuk is Schevernels specifiek in de RvC benoemd, aldus Kool.

Het is een voorwaarde, zo vindt Jordy Kool, om als organisatie, ook buiten de IT-branche, ervoor te zorgen je overeind blijft temidden van de gevestigde concurrentie. Ook zegt hij dat het de eigen kansen vergroot als er eventuele ‘challengers’ op komen dagen.

Chief digital officer broodnodig

Om even terug te komen op de aanstelling van een chief digital officer bij de Infotheek Group: is dat niet totaal overbodig bij een IT-bedrijf? “Zeker niet”, zegt Jordy Kool beslist. “Als je ons vergelijkt met de grote, mondiaal opererende distributiepartijen in de IT-sector, dan hebben wij op het gebied van digitalisering nog heel veel te doen. Denk bijvoorbeeld aan een onlineplatform met veilingtools. Want als je in de refurbished IT-business zit, dan hou je heel vaak spullen over die je niet direct zelf kunt verkopen. Daar heb je zo’n onlineplatform met veilingmogelijkheden voor nodig.”

Die digitaliseringsslag komt ook goed van pas bij het beantwoorden van een ogenschijnlijk simpele vraag: “Waar kan ik wereldwijd de voorraden met gebruikte IT-apparatuur vinden en hoe kan ik te weten komen tegen welke prijs deze worden aangeboden?”

“Wij hebben altijd veel ruimte gegeven aan mensen om nieuwe initiatieven te ontplooien en ook om fouten te maken”

Tot nu verloopt het vinden van het antwoord nog op redelijk traditionele wijze, weet Kool. “Even voor de beeldvorming: dat gaat nu nog via e-mail en de telefoon. Niet alleen bij ons, maar bij alle partijen. Klein én groot. Als Infotheek Group op dat vlak niet flink wat gas geeft en het proces digitaliseert, dan heb je kans dat wij over een tijdje worden ingehaald door een startup die zich in dat onderdeel heeft gespecialiseerd. En die binnen korte tijd naar een omzet van honderden miljoenen gaat omdat zij toevalligerwijs een paar slimme jongens aan boord hebben.”

Kijken naar andere markten

Het risico van de onverwacht snelle opkomst van kleine en grote challengers is reëel, erkent Kool. Hoe kun je dat opvangen als CEO? Is er een wondermiddel of zijn er gouden regels waar je je aan kunt vasthouden?

“Ik heb altijd veel tijd besteed aan het onderhouden van contacten met collega’s in de markt. Enerzijds om te polsen of er samenwerking mogelijk was, en anderzijds om ook met een schuin oog te kijken naar de mogelijkheden om hen al dan niet over te nemen. Al die gesprekken, dat zijn er echt honderden geweest, hebben mij ook geholpen om te zien waar onze markt naartoe gaat. En ik lees vrij veel, het liefst in print. Daarmee signaleer ik tevens trends en ontwikkelingen uit andere markten die ook in onze eigen sector van toepassing kunnen worden.

Of ik daar een voorbeeld van kan geven? Kijk naar de consolidatieslag in de retail en hoe die markt zich heeft ontwikkeld. Als ik specifiek de IT-retail neem, dan zijn de dominante partijen nagenoeg allemaal heel sterke online spelers. Er zijn geen grote traditionele IT-retailers in de consumentenmarkt overgebleven, op Mediamarkt na.

In de zakelijke IT-markt is het een ander verhaal. Daar moet die consolidatieslag nog op gang komen. Ik roep al jaren dat Amazon.com zich daar absoluut in zou gaan storten. Iedereen zei dat ik gek was en dat het niet zou gebeuren. Inmiddels is een grote computerfabrikant als HP Stanford University als klant aan Amazon.com kwijtgeraakt. Dat was een van hun grootste en meest prestigieuze klanten in de Amerikaanse onderwijssector. Amazon heeft gewoon een maatwerkportal voor Stanford gebouwd en klaar.

Inmiddels heeft Amazon ook in Frankrijk een business-to-business-webshop geopend. En het zal niet in Frankrijk ophouden.” De lokale uitdagers ziet Kool eveneens opdoemen. “Neem Coolblue. Waarom zouden zij in Nederland zich ook niet in mijn markt, de business-to-businessverkoop van IT-spullen, begeven? Sterker nog: ze doen het al enige jaren. En in die periode ervoor waren er al heel veel zakelijke klanten die gewoon online hun bestellingen bij Coolblue plaatsten. Want het internet discrimineert niet.”

Ruimte geven aan initiatieven

Een wondermiddel is er niet, aldus Jordy Kool. De binnenkort ex-CEO heeft nog wel paar tips voor zijn collega-bestuurders. Ongeacht in welke sector zij opereren. “Durf te doen. Ik ben in het verleden activiteiten gestart die misschien wat afweken van de traditionele gang van zaken. Dat is niet altijd volledig geslaagd, maar uiteindelijk heeft het Infotheek Group genoeg succesvolle activiteiten opgeleverd.”

“Waarom zou Coolblue zich ook niet in mijn markt, de business-to-businessverkoop van IT-spullen, begeven? Sterker ze doen het al!”

En wat ook niet onbelangrijk is, aldus Kool: “Neem jonge mensen aan en geef ze de ruimte om met ideeën te komen. En geef ze vervolgens ook de ruimte om die ideeën in de praktijk te brengen. Dat hebben wij ook gedaan. Soms ging het om kopieën van wat wij al eerder hadden gedaan, zoals het opzetten van een nieuwe vestiging in het buitenland.

En soms was het een volledig nieuw iets, zoals de wereldwijde verhuur opzetten van virtual-realitybrillen. Niemand die het destijds aandurfde, want die markt was er domweg nog niet. Wij hebben dat wel gedaan en daarmee waren wij de eersten. Uiteindelijk hebben wij ons dubbel gelachen: de markt groeide zo snel dat wij zelfs niet meer aan de vraag konden voldoen. Wij hebben altijd veel ruimte gegeven aan mensen om nieuwe initiatieven te ontplooien. En ook om fouten te maken. Want zonder het maken van fouten kun je je niet verder ontwikkelen.”


Jordy Kool

Wie de levensloop van Jordy Kool tot dusver bekijkt, krijgt een stevige hoeveelheid mijlpalen voor de kiezen. Na het doorlopen van het vwo (met exact vakkenpakket), leek hij in de eerste instantie te gaan voor een loopbaan als officier bij de Koninklijke Marine. Maar hij bleek toch meer oog te hebben voor de private sector.

Kool zwaaide de Koninklijke Marine in 1995 vaarwel om aan de slag te gaan bij Bodyfit als assistent-manager en fitnessinstructeur. Daarna lonkte echter sales en marketing als werkgebied. Na bij TNT Post als marketspecialist en projectmanager te hebben gewerkt, verhuisde hij successievelijk naar KPN Telemedia (salesmanager), Priority Telecom (key-account salesmanager) en Hewlett-Packard. Bij de Nederlandse tak van dat Amerikaanse IT-concern bracht hij ruim acht jaar door in commerciële, leidinggevende rollen.

Daarop volgde een betrekking als chief commercial officer bij uitgever ReedElsevier (het huidige RELX Group). In 2009 stapte Jordy Kool bij het Nederlandse IT-bedrijf Infotheek binnen, in eerste instantie als chief commercial officer. Twee jaar verder werd hij benoemd tot chief operations officer en weer een jaartje later (in 2013) kon hij de titel ‘CEO Infotheek’ op zijn visitekaartje zetten. Mede door hem is het bedrijf van een lokale speler naar een concern met 22 Europese vestigingen en een omzet van ruim 750 miljoen gegaan (2017).

Die groei werd deels organisch en deels door een reeks kleinere en grotere overnames bereikt. Het succes met Infotheek Group leverde hem overigens ook de ‘EY Entrepeneur Award’ en een ‘CEO of the Year Award’ op.

Kool heeft in 2013 het initiatief genomen tot de oprichting van de stichting IT4Kids, een non-profitorganisatie die bedrijven en organisaties de mogelijkheid biedt om de opkoopwaarde van hun vervangen IT-hardware te doneren aan een goed doel.

Een ander kenmerk van Kools levensloop is zijn onstuitbare dorst naar kennis. Het gaat hier letterlijk te ver om al zijn afgeronde studies, MBA’s en BA’s op te noemen, maar wellicht volstaat het te vermelden dat hij kind aan huis is bij onder andere IMD Business School, Harvard Business School en Rotterdam School of Management.

Infotheek Group

Infotheek Group is opgericht in 1991 en is (naar eigen zeggen) Europees marktleider op het gebied van circulaire IT. Het concern heeft 22 vestigingen in diverse Europese landen. Het bedrijf bestaat uit meerdere labels, waaronder resellers Infotheek en Scholten Awater, e-commercegigant Centralpoint.nl, distributeur Xeptor, IT-verhuurbedrijf Flex IT Rent en demo-servicepartner Added Dimension.

Infotheek Group beschikt (alweer naar eigen zeggen) over het grootste refurbishmentcentrum van Europa en biedt een uitgebreid portfolio producten en diensten voor diverse sectoren. Volgens de laatste cijfers heeft het concern een jaaromzet van 750 miljoen euro en een EBITDA van circa 35 miljoen. Bij Infotheek Group werken in totaal 800 medewerkers.

Fotografie Mark van den Brink