Eind november 2018 werd Hylke Sprangers, CTO van Talpa Network, uitgeroepen tot CIO van het jaar. “Een leider die geen onderscheid maakt tussen IT, technologie en business en daarmee de digitale toekomst vandaag al realiseert”, zo motiveerde juryvoorzitter Bernhard van Oranje de keuze. Een prijs die Sprangers niet ziet als een persoonlijk eerbetoon, maar een waardering voor de hele onderneming, voor iedereen. Na het interview dat voorafging aan zijn uitverkiezing een hernieuwde kennismaking met een innovator in een innovatief bedrijf.

Talpa Network, zoals de handelsnaam luidt die het mediatech-bedrijf sinds eind 2017 voert, is een bijzondere onderneming. Het verenigt in hoofdlijnen twee kernactiviteiten: het bedenken en produceren van content, en het distribueren daarvan via diverse mediakanalen.

Daarbij is het een groot bedrijf dat grotendeels digital native is – technologie zit in het DNA en is verweven met alle activiteiten van Talpa. “We zijn in feite dus ook een techbedrijf,” stelt Sprangers, “want technologie is de drijvende kracht achter innovatie, achter de content, achter de digitale producten, achter onze groei.”

Data-driven creativity

Talpa scoort hoog op vrijwel alle facetten van technologie, maar op het vlak van AI en analytics wil het bedrijf nog stappen zetten. “We hebben de ambitie om een data-driven organisatie te worden”, zegt Sprangers. “Dat gaat enerzijds over de mindset, de cultuur, de ‘way of work’.

Aan de andere kant vraagt dat om goede data en het meten van zoveel mogelijk onderdelen van de product- en brand-lifecycle. Daar zijn we op dit moment dan ook druk mee bezig. De zo verkregen data willen we dan gebruiken om de verschillende stadia van onze product-lifecycles te optimaliseren.”

Ook streeft het mediatechbedrijf ernaar de creatie van nieuwe formats en producten datagedreven te maken. Daarbij kunnen bijvoorbeeld de trends in de markt, in content en in media in kaart worden gebracht om op basis van die data heel specifieke content te ontwikkelen. Om te onderzoeken op welke manier dat zou moet worden opgezet, heeft Talpa samen met de Nederlandse Organisatie voor Wetenschappelijk Onderzoek (NWO) in de zomer van 2018 een researchproject opgezet.

Sprangers: “In de vorm van een NWO Flagship-project wordt een onderzoeksproject naar data-driven creativity gerund én gefund. Uit de inschrijvingen is een groep researchers geselecteerd, waaronder ook enkele PhD-studenten, die begin 2019 van start is gegaan. Ik denk dat we gedurende de twee jaar dat het project zal lopen, regelmatig verrast zullen worden met tussentijdse uitkomsten.”

AI als game changer

“Artificial intelligence staat centraal in onze technologiestrategie. AI is veel meer dan geavanceerde statistische modellen, veel meer dan advanced analytics. Het is een echte game changer”, stelt Sprangers. “De kwaliteit van AI is de afgelopen tijd dusdanig gestegen dat de toepassingsmogelijkheden ervan eindeloos zijn. Denk alleen maar aan het realtime toepassen van deep learning. AI is voor Talpa inmiddels een core-onderdeel van de technologie en de producten die we maken, van de business zelf dus. Want we maken er onze producten intelligent mee.”

Als markant voorbeeld noemt hij VoetbalTV, een nieuwe dienst die amateurvoetbalwedstrijden van alle niveaus live online gaat brengen voor mensen met een KNVB-account. Talpa streeft ernaar zo’n 750 clubs op VoetbalTV aan te sluiten en 85.000 wedstrijden per jaar live te streamen.

“Agile werken helpt in een deadline-gedreven cultuur juist om te leveren”

Superrelevante content voor spelers en spelertjes, én hun familie en bekenden, weet de hoogste technologiebaas. “Maar om dat te doen, moet je echt alles automatiseren. Want je kunt niet naar al die wedstrijden een cameraploeg sturen. Technisch is het supercool om die wedstrijden automatisch met vast aangebrachte camera’s te registreren. Dat zou niet kunnen zonder AI.

Je hebt intelligente software nodig die zorgt dat camera’s de bal volgen. Dat werkt inmiddels zo goed, dat we zelfs automatisch kunnen inzoomen. Als de bal niet wordt gespot, zorgt het algoritme dat wordt uitgezoomd om een mooie registratie te krijgen. Dit was drie, vier jaar geleden totaal onmogelijk. Het algoritme was er niet, deep learning stond in de kinderschoenen, en de processing-capaciteit was er niet. Nu kun je met nieuwe technologie en AI dit opeens wel doen. In HD en op grote schaal.”

VoetbalTV is een joint-venture met de KNVB. Voor het AI-gedeelte heeft Talpa Network een belang genomen in het Tsjechische bedrijf CamVision. Talpa heeft de ambitie om uiteindelijk alle producten intelligent te maken voor de consument.

Sprangers: “We bekijken van product tot product of en met wie we gaan samenwerken, of gebruik gaan maken van een op te zetten ecosysteem met partners. Dat we zelf alle benodigde AI capability intern willen opbouwen, staat vast.”

Geen legacy

Talpa Network is geboren in het digitale tijdperk. Het mediaconcern kampt dan ook met veel minder legacy-problemen dan het gemiddelde bedrijf. Is er überhaupt legacy? “Bij ons draait alles op één technologie-backbone die bestaat uit ons Talpa Connect-platform, een smart data-platform, en een DevOps-platform.

Daaraan voegen we nu een AI-platform toe. Het is ons beleid om nieuwe producten automatisch te ontwikkelen op een van de platforms waardoor je geen legacy creëert. En als er acquisities worden gedaan, dan zetten we de bijbehorende systemen altijd over op onze gestandaardiseerde backbone. We voeren echt een actief beleid om alles op één technologie te laten draaien. Dat is heel belangrijk om alle producten schaalbaar en agile te maken – en te houden naar de toekomst toe.”

De gestandaardiseerde technologiebackbone die in de cloud draait, en moderne API’s gebruikt, vormt in feite een soort enterprise-architectuur. Die aanpak lijkt de rol van een architect overbodig te maken, maar niets is minder waar. In elk scrumteam – of het nu gaat om business- of technologieproducten – zit een architect.

“Dat is een integraal onderdeel van onze manier van werken. Ik vind dat een belangrijk onderdeel, omdat je je technology drivers, je agility en je schaalbaarheid binnen een product alleen kunt behalen als je architectuur goed is opgezet. De architect is voor ons dus heel belangrijk.”

Agile versus deadlines

Talpa werkt noodgedwongen met zeer strakke deadlines. In een dergelijke omgeving lijkt agile werken toch minder op zijn plaats: agile gaat toch vooral om kleine incrementele stappen, voortschrijdend inzicht, en continuous delivery?

“Ik denk juist dat agile werken helpt om te ‘deliveren’ in een deadline-gedreven cultuur”, zegt Sprangers stellig. “Inderdaad, Agile gaat over iteratief, empirisch en multidisciplinair ontwikkelen met continuous delivery en improvement. Juist daardoor heb je je delivery-proces veel beter onder controle. Zodat je feitelijk zegt: elke twee weken moet je een shippable product hebben.

Ik vind dat dat beter in een deadline-gedreven cultuur werkt, dan in het ouderwetse watervalmodel. Het betekent wel dat je soms wat moet opschalen in je resources. Dat speelt dan vooral in de beginfase als je er bij de eerste of tweede oplevering eens even flink de vaart in wil brengen.

Als het nodig is passen we het ritme van de delivery’s aan, want de deadline blijft bestaan. Ik vind dat een goeie manier van werken: het dwingt je ook om nóg beter te plannen. Nogmaals: ik vind agile daar bijzonder geschikt voor, omdat het je dwingt niet alleen op de lange maar ook op de korte termijn heel goed te plannen.”

Digitale transformatie

Een groot deel van de organisatie werkt al geheel digitaal en bij andere onderdelen, zoals radio en tv, is de digitale transformatie gaande. Die transformatie staat op de agenda van de board en is een taak van het hele bedrijf en niet specifiek van de CTO. De rol van technologie in die transformatie zie je terug in zowel executie als innovatie.

“Het is supercool om producten te leveren met zulke hoge eisen en granieten deadlines”

Sprangers: “Technologie is bij ons een echte innovatie-driver. Zo innoveren we bijvoorbeeld tv zelf: we zijn bezig om samen met KPN ‘addressable tv’ in de markt te zetten. Dat is tv waarop je de content personaliseert. Op de radio innoveren we met ‘visual radio’, een radio-uitzending wordt dan live uitgezonden zowel online als op tv.

Behalve dát, zetten we er nieuwe producten naast, zoals ons on-demand videoplatform KIJK en onze gepersonaliseerde muziekdienst Juke. Tegelijkertijd digitaliseren we de bestaande producten zo veel mogelijk.”

Supercool

De strakke deadlines, de hoge kwaliteitseisen en de budgets leiden – net als overal – tot een spanningsveld. Vaak resulteert dat in het ontsporen van een van de drie hoekpunten: óf delivery komt te laat, óf de kwaliteit is minder, óf de kosten rijzen de pan uit.

“Die uitdagingen zijn nu juist het leuke aan werken bij Talpa, waar je binnen korte tijd heel hoge kwaliteit moet leveren”, vindt Sprangers. “Niet alleen ik vind dat leuk, eigenlijk iedereen binnen het bedrijf. We vinden het supercool om mee te mogen werken aan het leveren van producten met zulke hoge eisen en granieten deadlines. Het betekent ook dat je je hele technologiefunctie heel goed moet inrichten, en voortdurend moet kijken welke capabilities en assets je waarvoor gebruikt.

Dan kom je in het klassieke model: je hebt technologie, je hebt mensen, je hebt je ‘way of work’ – en ik voeg daar data aan toe, en welk partnerecosysteem je hebt. Dat zijn voor mij de vijf dimensies waarbinnen je de capabilities moet hebben om dit allemaal te kunnen. Bij technologie gaat het eigenlijk om de platformdimensie die we gestandaardiseerd hebben in onze backbone.

Bij ‘way of work’ gaat het erom hoe data-driven je bent, en hoe je agile proces en je continuous delivery zijn ingericht. Bij mensen gaat het veel om de expertise en het operating model, waarvoor Talpa centrale techhubs in Oost-Europa heeft waar we alles realiseren. Bij data gaat het om het meetbaar maken van je organisatie en het hebben van een single-datahub voor een 360-gradenklantbeeld. Op alle vijf dimensies ontwikkelen wij onze tech-capabilities. En we zetten zwaar in op AI en deep learning.”

Arnoud van Gemeren is hoofdredacteur van CIO Magazine, Boardroom IT en voormalig hoofdredacteur van TITM (Tijdschrift IT Management) en Outsource Magazine. Hij heeft een lange staat van dienst in de Nederlandse IT-mediawereld. Na een start bij een redactiebureau, was hij als hoofdredacteur van 1996 tot 2001 bij uitgeverij Array Publications verantwoordelijk voor diverse IT-vakbladen. In 2001 sloot hij zich aan bij een adviesbureau op het gebied van marketingcommunicatie, Beatrijs Media Group. Vanuit dit bureau bleef hij als hoofdredacteur actief, onder meer voor Sdu Uitgevers.

REAGEREN

Plaats je reactie
Je naam