Baanwielrennen heeft alles in zich om een grote publieks- en televisiesport te worden. Spectaculaire races, volop afwisseling en je zit er als kijker letterlijk bovenop. Realtime informatie maakt het allemaal nog aantrekkelijker. Dimension Data speelt een belangrijke rol bij het aggregeren, verwerken en beschikbaar maken van de data.

Internationale wielerzesdaagsen waren ooit immens populair. Na een periode van mindere belangstelling zijn de evenementen als kijksport inmiddels met een flinke comeback bezig. Dat blijkt tijdens de Six Day in Amsterdam, alwaar de tribunes goed gevuld zijn. Het deelnemersveld, waarbij topcoureurs zich op persoonlijke titel inschrijven, is opvallend internationaal.

Het leuke is dat de ‘pits’ van de renners goed zichtbaar zijn voor het publiek, zodat ook het gebeuren rondom de wedstrijden goed te volgen is. De wedstrijden zelf worden voorzien van goed commentaar en per specifiek onderdeel wordt, ondersteund door grote videoschermen, uitgelegd waar het precies om gaat.

Dimension Data heeft zich op meerdere manieren gecommitteerd aan het wielrennen. Zo sponsort het bedrijf een professionele wielerploeg en is het de digitale partner van de organisator van de Tour de France – de Amaury Sports Organization (ASO). Men levert daarbij mogelijkheden op het gebied van cloud computing, data-analytics, security, IoT, cloud, connected wearables en dataverkeer.

Voor de Tour de France werd bijvoorbeeld een meereizend datacenter ontwikkeld voor mobiele, realtime verwerking, analyse en presentatie van wedstrijdstatistieken. Dimension Data heeft hiertoe een zogenoemde Sports Practice in het leven geroepen, die zich puur richt op de digitale ondersteuning van grote sportevenementen.

Het doel van de wielersportgerelateerde activiteiten is tweeledig: het vormt een etalage voor waar het bedrijf zoal toe in staat is. Daarnaast moet het uiteindelijk ook lucratief zijn. Sponsoring en business dus. De Sport Practice is een onderdeel van de businessunit Digital.

Controlecentrum

Waar de technologie van Dimension Data tijdens de Tour de France mobiel wordt ingezet, is deze tijdens de Six Day-evenementen statisch. “Dat maakt het enerzijds minder spannend”, zegt Erik Bakker, in Nederland verantwoordelijk voor de marketing van het technologiebedrijf. “Aan de andere kant biedt het ons de mogelijkheid om nieuwe dingen te testen. Denk daarbij aan tracers in de baan, het netwerk en connected devices op de fiets die allerhande gegevens doorspelen naar het controlecentrum.”

Voorbeelden zijn de snelheid, de positie op de baan, de hartslag van de renner, de cadans en het gegenereerde vermogen. “Al die gegevens worden verzameld, opgeslagen en verwerkt. Bijvoorbeeld om als informatie te tonen aan het publiek of de kijkers voor de tv. Daartoe wordt televisiebeeld gecombineerd met actuele, relevante data uit de koers.”

Bakker toont vervolgens het controlecentrum dat is ondergebracht in verplaatsbare cabines even buiten het Amsterdamse Velodrome. Een ruimte vol apparaten, monitors waarop de races te volgen zijn en computerschermen. Een paar mensen houden de data-analyse in de gaten. Live worden vanaf hier statistieken voor gebruik doorgegeven aan Eurosport die live uitzendt vanaf dezelfde locatie. “Het systeem draait volledig in de cloud”, aldus de Dimension Data-marketeer. “Daardoor is alles mobiel – het verhuist allemaal van locatie naar locatie.”

Enterprise grade

In het controlecentrum bevinden zich Scott Gibson, binnen Dimension Data verantwoordelijk voor de Digital Practice, en Tim Wade, architectuurdirecteur van de genoemde Sports Practice. “Onze journey startte in 2015 met de Tour de France, toen de ASO ons vroeg om de mobiele trackingoplossing te leveren”, aldus Gibson.

“In feite een enterprise grade solution, te vergelijken met de IT-systemen die we bouwen voor bijvoorbeeld banken, telecombedrijven en retailers. Zo hebben we redundancy ingebouwd, back-up en draaien we een groot deel van de processen in de cloud. We hebben er tevens een securitylaag overheen gelegd om de data te beschermen.” Architect Tim Wade en zijn team bouwden als het ware een mobiel mini-datacenter en een bewegende wifi-omgeving rondom de wielrenners op de etappes. In het afgelopen jaar is alles 5.000 kilometer lang met de Tour meegereisd.

“Allemaal technologie die je in een zakelijke omgeving zou kunnen toepassen”

Naast alle genoemde technologieën zijn de activiteiten voor de ASO en Six Day tevens een showcase voor het platform dat feitelijk alles integreert, zo vertelt Wade. Daarbij doelt hij niet alleen op het aan elkaar knopen van alle gebruikte technologieën, maar ook op de analytics erbovenop. “Het is mogelijk om alle IoT-data van de individuele renners in zich op te nemen, afkomstig van sensoren en devices, maar we hebben tevens algoritmes bedacht die je inzicht en uitkomsten geven.” Gibson vult aan: “Het geeft ons de mogelijkheid om alle niveaus te tonen waarop we als IT-bedrijf actief zijn. Applicaties, infrastructuur, cloud, security, enzovoorts.”

Radioverbinding

De in Amsterdam gebruikte techniek is een zogeheten ‘in-stadium’-oplossing, als variant op de ‘out-of-stadium’-technologie in de Tour. “De renners zijn hier niet gekoppeld aan een mobiel wifi-netwerk”, legt de architect uit. “We maken gebruik van een radioverbinding die ook wordt gebruikt door tv-stations. Wifi werkte in deze context niet zo goed. We maken wel gebruik van hetzelfde back-endplatform als in de Tour de France, dezelfde analytics en ook sommige algoritmes komen overeen.”

Voor de data-capture draaien twee oplossingen parallel. Eén ervan is 3D-tracking, afkomstig van apparaten op de fiets. Wade: “We hebben de baan opgesplitst in zes sectoren, en wanneer de tags door deze sectoren bewegen wordt op basis van driehoeksmetingen in realtime de positie bepaald. Via een bedraade verbinding worden alle posities geconsolideerd, om vervolgens naar het centrale cloudplatform te worden gezonden.”

Scott Gibson: “Dit is een toepassing die heel goed buiten de sport gebruikt zou kunnen worden. Bijvoorbeeld in de gezondheidszorg, zodat een arts de hartslag van patiënten vanaf afstand in de gaten kan houden. De gegevens kunnen op dezelfde manier worden verzameld als Tim hier doet. Naast een showcase is dit alles dus ook een omgeving waarin R&D en innovatie plaatsvindt. Niet alleen voor de gezondheidszorg, ook voor maakbedrijven, logistiek, retail, automotive, noem maar op.”

Voorspellingen

“Volgend jaar gaan we ook iets doen met 3D-visualisatie van de Tour, predictive analytics en machine-learning”, vervolgt de Digital Group Executive. “Hoe kunnen we data gebruiken om betere voorspellingen te kunnen doen? Bijvoorbeeld of iemand al dan niet in staat is om een bergetappe te winnen of hoe groot de kans is dat een ontsnapte renner wordt ingehaald door het peloton. Naast de traditionele commentator, die op basis van persoonlijke analyses een visie op het geheel geeft, laten we straks ook de data spreken. We zullen er gerust weleens naast zitten, maar op basis van machine-learning zal het inzicht wel voortdurend verbeteren.”

Tim Wade: “We gebruiken niet alleen de data die afkomstig is van de renners, we combineren deze met bijvoorbeeld lokale gegevens over het weer, de hoogteverschillen en andere bronnen, om op die manier een holistische en situationele kijk op het geheel te ontwikkelen. Allemaal technologie die je eenvoudig in een zakelijke omgeving zou kunnen toepassen.”

Sportbusiness

De mogelijkheden zijn legio, en we staan nog maar aan het begin van een ontwikkeling, waarbij sporten voor zowel het publiek als de atleten en hun begeleiders, zullen zijn gelardeerd met data.

Gibson benadrukt nogmaals de belofte die volgens hem in de Sports Practice van Dimension Data besloten ligt. “Binnen deze praktijk onderscheiden we vier marktgerichte activiteiten: de connected atleet, het connected stadion, de connected supporter en ten slotte connected data. Bij dat laatste gaat het erom sportorganisaties te helpen om als een business te opereren. Sport is qua activiteit misschien niet zo groot als onze andere businesses, maar het is zeker de bedoeling om deze vertical verder te laten groeien.”

Wielrennen is vanuit die optiek niet de grootste sport, en wellicht onvergelijkbaar met tennis, basketbal, voetbal of golf. Maar de belangstelling groeit. “Het heeft zowel op de weg als op de baan een geweldige dynamiek. Met Six Day doen we dit jaar vijf evenementen: Londen, Amsterdam, Berlijn, Kopenhagen en de grote finale in Mallorca. Het plan is om dit circuit uiteindelijk op wereldschaal te organiseren. Dat moet lukken, want het publiek krijgt elke avond een gevarieerd en overzichtelijk programma voorgeschoteld, met eten, drinken, muziek en niet te vergeten goede informatie.”


Connected conservation

Dimension Data past z’n connected technologieën ook toe om in Zuid-Afrika de met uitsterven bedreigde neushoorns te beschermen. Traditioneel richtte men zich hierbij sterk op de dieren zelf, bijvoorbeeld door ze te taggen, hun hoorns preventief te verwijderen, enzovoorts. Inmiddels zijn mensen het doelwit.

“Wanneer je je richt op de neushoorns, veroorzaakt dat een behoorlijke stress bij de dieren”, legt Scott Gibson uit, die binnen Dimension Data verantwoordelijk is voor de Digital Practice. “Bovendien ben je altijd reactief en veelal te laat om in actie te komen. Wij hebben daarentegen samen met Cisco een wifi-achtige omgeving gecreëerd, waarbij we vooral mensen monitoren. Dus in de gebieden waarvan we weten dat er neushoorns zitten, kunnen we zien wanneer mensen een gebied binnenkomen, dan scannen we hun documenten op eventuele criminaliteit, enzovoorts.”

“Daarnaast hebben we drones rondvliegen met warmtesensoren om bewegingen op te merken. Nu we ons richten op mensen, en de neushoorns met rust laten, hebben we in de specifieke parken waarop we ons richten een resultaat van zero kills.”