The Things Network bouwt een wereldwijd, gecrowdsourcet, open en vrij internet der dingen. De onderliggende LoRaWAN-technologie biedt een laag batterijverbruik, een groot bereik en een lage bandbreedte. Devices kunnen met internet communiceren zonder mobiel abonnement of wifi. Wienke Giezeman legde samen met Johan Stokking de basis voor dit wereldwijde IoT-netwerk, dat de potentie heeft de telecommarkt te ontwrichten.

In twee jaar tijd is The Things Network gegroeid naar een wereldwijde IoT-community van ruim 35.000 ontwikkelaars in meer dan negentig landen. Met elkaar bouwen de IT-bedrijven en andere deelnemers een netwerk, dat gebaseerd is op de open principes van internet.

Het netwerk telt op het moment van schrijven meer dan 3.500 gateways. Dit aantal groeit met zo’n honderd per week. CEO en medeoprichter Giezeman spreekt van een voedingsbodem voor IoT-innovatie met een nagenoeg oneindig aantal mogelijke businesscases. Onlangs ontving The Things Network een TIM Award in de categorie ‘meest innovatieve ecosysteem’.

“Steve Jobs zou ons tot een van de ‘crazy ones’ hebben bestempeld”, stelde Giezeman in het kader van de gewonnen award. “Intussen is onze aanpak een wereldwijd succes. Elke ochtend dat ik wakker word, zijn er tientallen nieuwe gateways bij gekomen.” De jury van de innovatieprijs was vooral onder de indruk van het feit dat The Things Network erin lijkt te slagen om meerdere partijen, met uiteenlopende belangen, te laten samenwerken. Daarmee wint het netwerk gaandeweg steeds meer aan kracht.

Perfecte mix

Giezeman startte zijn carrière in de telecom. Hij initieerde diverse startups op het gebied van zowel internet als media. “Met dat laatste heb ik geleerd hoe je een verhaal kunt creëren dat andere mensen kunnen doorvertellen. Mijn compagnon Johan Stokking is ondernemer in de sport. Hij maakte onder meer systemen voor tijdwaarneming in schaatsen, en combineert enorme kennis van technologie en telecom. Alles bij elkaar vormen we een perfecte mix van kennis en competenties, waardoor we met The Things Network heel snel hebben kunnen starten.”

Netwerkeffect

LoRaWAN heeft een bereik van zo’n tien kilometer. Wanneer je de diverse gateways met elkaar deelt, krijg je een enorm sterk netwerkeffect. De technologie is misschien niet heel spannend, maar de mogelijkheden zijn heel bijzonder. “In een gesprek van een halfuur met een CTO, CDO of CIO komen zo al tien businesscases naar boven”, zegt de ondernemer. “LoRaWAN bestaat nu tweeënhalf jaar en bevindt zich in het stadium van ontwikkeling van de mobiele apps in 2009. Wij hebben LoRaWAN zo betaalbaar, bereikbaar en schaalbaar gemaakt, dat er over de gehele breedte van gebruiksmogelijkheden kansen liggen.”

“Steve Jobs zou ons tot een van de ‘crazy ones’ hebben bestempeld”

“Dat is het mooie aan zo’n open technologie en een open spectrum”, vervolgt Giezeman, nippend aan een groot glas thee in een van de open ruimtes van het Rockstart-kantoor in Amsterdam. “Je kunt hiermee netwerkinfrastructuren bouwen die je volledig kunt inrichten naar je eigen wensen ten aanzien van mogelijkheden, beveiliging en kwaliteit van service. Wanneer je een dergelijke oplossing op de markt zou inkopen, is dat alles door de leverancier bepaald.”

Beheersbaar

Er zijn volgens hem genoeg situaties denkbaar waarin je dat allemaal zelf in de hand wil hebben. “Wanneer je bijvoorbeeld vrachtwagens wil tracken, dan kan het voldoende zijn om te weten waar ze staan: welke haven, welke snelweg of welk distributiecentrum. Daar zijn geen dure mobiele netwerkverbindingen voor nodig, dus zou je dit op een andere manier kunnen bouwen en inrichten.”

Met hun bedrijf The Things Industries, tevens de oprichter van The Things Network, zijn Giezeman, Stokking en hun medewerkers in staat om met ‘managed proprietary’-software een LoRaWAN-connectiviteitsoplossing te bouwen die volledig voldoet aan individuele wensen ten aanzien van kwaliteit, connectiviteit en service. “Wij zorgen dat de kosten beheersbaar blijven en dat het veilig is. Daarmee maken we elke CTO, CDO en CIO blij.”

Make or buy

Giezeman: “Een ‘make or buy’-besluit in de telecom is vrijwel onmogelijk, omdat het zelf opzetten van een netwerk-infrastructuur met een grote dekking een te grote investering vergt. Dankzij ons initiatief hebben partijen ineens een keuze: ga ik voor een netwerk van KPN, Proximus of Orange? Of ga ik voor een eigen oplossing en sluit ik me aan bij een collaboratief netwerk?

Ons netwerk en genoemde alternatieven zijn complementair. We bevinden ons bovendien in een groeiende markt, met toenemende kansen voor iedereen. Juist het feit dat er meerdere typen oplossingen en aanbieders zijn, maakt het speelveld van IoT en LoRaWAN volwassener.”

“We disrupten de telecomwereld en geven mensen en bedrijven een keuze”

The Things Network benadert de telecom- en hardware-industrie zoals Amazon Webservices (AWS) dat doet met de cloud. Componenten met een standaardfunctionaliteit en dito integratie zijn simpelweg bij elkaar te klikken. Vervolgens kun je zaken zodanig combineren en configureren dat het geheel volledig voldoet aan een ieders specifieke normen.

Geen plafond

Het mooie van die openheid is dat het open model geen plafond kent. “Een goed voorbeeld is Linux in de servermarkt. Tijdens het ontwikkelen van het besturingssysteem was er geen businesscase. Er waren geen beperkingen in termen van SLA’s en performance, en dus ook geen plafond qua kwaliteit. Op de commerciële markt is dat anders, want daar kost overpresteren geld. Je krijgt er per slot van rekening niet extra voor betaald. In een open model werkt dat totaal anders.”

Doorvertaald naar de telecom: in de stad Zürich heeft The Things Network inmiddels honderd gateways. Dankzij deze overvloed ontstaat redundantie en dus kwaliteit. Giezeman: “Zo worden organische, open modellen uiteindelijk stabiel en solide. Hetzelfde zie je in de natuur, een overvloed aan appelbomen en appels maakt dat er uiteindelijk weer nieuwe appelbomen groeien. We hebben nu meerdere steden in de wereld waar ons open, organisch ontstane LoRaWAN-netwerk beter en stabieler is dan een gepland netwerk. We disrupten de telecomwereld en geven mensen en bedrijven een keuze.”

Schaalbaar

Gevraagd naar de groeimogelijkheden antwoordt Wienke Giezeman dat het netwerk automatisch schaalt wanneer er meer base-stations worden toegevoegd. Daarnaast ontwikkelen businessmodellen in IoT zich van klein naar steeds groter. “Je begint bijvoorbeeld met een businesscase waarbij je muizenvallen plaatst. Dat verdient zich dan terug in een dag of zestig.

“Onze inspiratie is Linux: een miljardenindustrie rond een open core”

Voortbordurend op de aanwezige infrastructuur kan facilitymanagement met sensoren ook controleren of de EHBO-dozen op de juiste manier gevuld zijn. Of lekkages kunnen via IoT gelokaliseerd worden. Omdat de grootste investeringen al zijn gedaan, en de kennis en competenties in huis zijn, kun je elke andere usecase toevoegen tegen marginale kosten. Hetzelfde geldt voor bedrijven die dergelijke diensten in de markt willen aanbieden.”

De technologie zelf is ingebakken op een chip. “Er zit wel ontwikkeling in, maar de nadruk ligt op het stabiel houden van de oplossing. Er kan nu al veel meer mee dan de meeste gebruikers nodig hebben. Op een basisstation kunnen tienduizend devices worden aangesloten. In Zürich, waar er zoals gezegd honderd zijn, kunnen dus al een miljoen apparaten worden opgenomen.”

Inspiratie

“Onze grootste bron van inspiratie is Linux: een sterke open core, met een miljardenindustrie eromheen”, vervolgt de initiatiefnemer. “Er ontstaat dan een combinatie van partijen die, tezamen en op basis van de open kern, een heel sterk ecosysteem creëren. We tonen nu al op behoorlijk wat plekken in de wereld aan dat dit werkt. Uiteindelijk willen we op diverse locaties een overvloed aan LoRaWAN-gateways, die allemaal een bijdrage leveren aan het netwerk. De prijs voor connectiviteit zal mede hierdoor steeds verder dalen. De afrekenmodellen zullen steeds meer gaan lijken op die van internettoegang.”

Verkaveling van de markt, zoals bij 4G en 5G is volgens hem heel inefficiënt en niet meer van deze tijd. “Wanneer je als hoogste bieder het kavel niet volgebouwd krijgt, kan een ander daar niet direct gebruik van maken. Je zet een geplande oligopolie neer, wat binnen een open markt eigenlijk heel raar is. Wij gaan dat veranderen.”

Fotografie Thomas Ricker/The Verge

Hotze Zijlstra (1964) is taalkundige en heeft al meer dan 30 jaar ervaring in het journalistieke domein. Als ‘vaste freelancer’ doet hij thans de hoofdredactie van CDO Magazine en maakt hij dragende artikelen voor de uitgaven BAAS en CIO Magazine.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Laat alsjeblieft een reactie achter!
Laat hier je naam achter